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El Cambio Climático

El ciclo del carbono: equilibrio perturbado

August 29, 2019

El carbono es la base de la vida en la tierra. Debido a la propia dinámica del ciclo del carbono, éste se encuentra en el aire, el agua, el suelo, las plantas y los animales. Sin embargo, los seres humanos están cambiando el ciclo del carbono en formas sin precedentes.

Como se muestra en este gráfico, el ciclo global del carbono en una escala humana de tiempo implica intercambios de carbono entre distintas “reservas” o “depósitos” de tamaños muy diferentes. En su estado natural, el ciclo mantiene un cierto equilibrio, ya que el carbono emitido por los volcanes, los océanos y la vegetación se ve compensado por una reducción debido a la absorción de los océanos y al crecimiento de la vegetación. Los humanos han afectado este equilibrio como consecuencia de las emisiones de combustibles fósiles y el uso de la tierra.

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The carbon cycle in action

Intercambio Océano - Atmósfera

Los ciclos de carbono entre el océano y la atmósfera se dan en ambas direcciones, pero los océanos absorben más carbono del que emiten. Sin embargo, como el cambio climático hace que las temperaturas del agua aumenten, la superficie del océano absorbe el dióxido de carbono (CO2) de manera menos efectiva y el carbono se deposita de manera menos eficiente en las profundidades del océano.

Plantas

A través de la fotosíntesis, la vegetación absorbe el carbono de la atmósfera y lo almacena en las plantas. Las plantas y los océanos han absorbido gran parte del carbono emitido por la industrialización, pero estos reservorios no pueden seguir el ritmo de la rapidez con la que los seres humanos inyectan carbono en la atmósfera.

Uso del suelo

Los cambios que los seres humanos han hecho en la capa del suelo debido a la agricultura, la actividad forestal y la urbanización, también han provocado una transferencia neta de carbono a la atmósfera. Estos cambios al uso de la tierra comenzaron lentamente hace muchos miles de años y se han acelerado en los tiempos modernos con el crecimiento de la población.

Quema de combustibles fósiles

Esta es la mayor fuente de carbono atmosférico derivado de la actividad humana. El carbono almacenado bajo tierra en depósitos de carbón, petróleo y gas natural, durante millones de años, se está liberando a la atmósfera muy rápidamente, creando un grave desequilibrio en el ciclo.

Carbono atmosférico

El carbono de la atmósfera existe principalmente en forma de dos gases: dióxido de carbono (CO2) y metano (CH4). Incluso un pequeño aumento en la concentración de estos gases causa un efecto de calentamiento.

Intercambio Océano - Atmósfera

Los ciclos de carbono entre el océano y la atmósfera se dan en ambas direcciones, pero los océanos absorben más carbono del que emiten. Sin embargo, como el cambio climático hace que las temperaturas del agua aumenten, la superficie del océano absorbe el dióxido de carbono (CO2) de manera menos efectiva y el carbono se deposita de manera menos eficiente en las profundidades del océano.

Plantas

A través de la fotosíntesis, la vegetación absorbe el carbono de la atmósfera y lo almacena en las plantas. Las plantas y los océanos han absorbido gran parte del carbono emitido por la industrialización, pero estos reservorios no pueden seguir el ritmo de la rapidez con la que los seres humanos inyectan carbono en la atmósfera.

Uso del suelo

Los cambios que los seres humanos han hecho en la capa del suelo debido a la agricultura, la actividad forestal y la urbanización, también han provocado una transferencia neta de carbono a la atmósfera. Estos cambios al uso de la tierra comenzaron lentamente hace muchos miles de años y se han acelerado en los tiempos modernos con el crecimiento de la población.

Quema de combustibles fósiles

Esta es la mayor fuente de carbono atmosférico derivado de la actividad humana. El carbono almacenado bajo tierra en depósitos de carbón, petróleo y gas natural, durante millones de años, se está liberando a la atmósfera muy rápidamente, creando un grave desequilibrio en el ciclo.

Carbono atmosférico

El carbono de la atmósfera existe principalmente en forma de dos gases: dióxido de carbono (CO2) y metano (CH4). Incluso un pequeño aumento en la concentración de estos gases causa un efecto de calentamiento.

Mina de carbón en la cima de una montaña cerca de Charleston, West Virginia.

Mina de carbón en la cima de una montaña cerca de Charleston, West Virginia;

Dennis Dimick/Flickr

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Este contenido fue desarrollado en colaboración con la Universidad de Wisconsin, el Centro de Investigación Climática, el Instituto Nelson para Estudios Ambientales.

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