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El Cambio Climático

Extinciones: al límite

by David Vitse / Parwat Regmi
September 17, 2019

Ex·tin·ción /n

una situación en la algo deja de existir

¿Puede el impacto humano conducir a la extinción de otras especies? Sí. ¿Podemos aprender del pasado de nuestro planeta para así evitar el destino de muchas otras especies? Sí. Viajemos en el tiempo.

Nota del Editor: En Outrider, creamos contenido que muestra a fondo el impacto del cambio climático en nuestra vida diaria. En esta serie sobre el Antropoceno, desentrañamos la compleja relación entre nuestra especie y el planeta, el único hogar que tenemos. Presentando un enfoque multidisciplinario que contempla lecciones del pasado de la Tierra y soluciones para su presente, esperamos que puedas entender tu papel individual en nuestro futuro compartido. Aquí discutimos las consecuencias y lecciones sobre las extinciones de otras especies en el pasado, para que así podamos asegurar juntos el futuro de la humanidad.

I

Introducción

Ya sabes que esta es la suerte común: todo cuanto vive debe morir, cruzando por la vida hacia la eternidad.

William Shakespeare; Hamlet

Necesitamos comenzar por el final. La extinción es el final, no hay nada más: eso es todo. Más del 95% de la vida que alguna vez habitó nuestro planeta, se ha extinguido. La historia de la tierra es el registro de una dura pero simple verdad: la vida y la muerte son inseparables. Sirven como un importante contrapeso en la delicada tensión natural que puede impulsar a unas especies a ir hacia adelante y a otras hacia atrás. Hay espectros que acechan la delicada tensión que a lo largo del tiempo han inclinado la balanza hacia la extinción en lugar de la renovación.  Afortunadamente, la humanidad puede tomar medidas de manera colectiva para inclinar la balanza a favor de la transformación y expansión de la edad de los humanos, el Antropoceno.

Futuro emplumado: Un fósil del Archaeopteryx, ancestro de las aves modernas.

Futuro emplumado: Un fósil del Archaeopteryx, ancestro de las aves modernas;

Wikimedia

II

Extinciones

Una diferencia inferior a un Grano en una balanza puede determinar qué individuos han de vivir y cuáles perecerán.

Charles Darwin

La historia de nuestra Tierra es una línea del tiempo con muchos eventos que han provocado la extinción de especies de manera natural. Estos eventos fueron provocados por muchas causas, incluyendo cambios climáticos, la elevación del nivel del mar y la colisión de astroides. Más aún, estos eventos pueden ocurrir en cadena multiplicando los efectos de la pérdida de vidas, lo que tiene como resultado extinciones masivas. Si el pasado sirve de ejemplo, las especies que alguna vez dominaron la Tierra, en varios ecosistemas, se verán reducidas y al final desaparecerán. Sin embargo, la naturaleza ha encontrado hasta el momento maneras de crecer y renovarse. La siguiente gráfica muestra la Curva de Sepkoski la cual, a través del estudio de organismos marinos antiguos, establece que la biodiversidad ha aumentado en el planeta después de eventos mayores de extinciones masivas.

•	La curva de Sepkoski: Una mirada directa a la biodiversidad de la Tierra a través de la historia

La curva de Sepkoski: Una mirada directa a la biodiversidad de la Tierra a través de la historia;

Toda vez que hemos inclinado la balanza hacia los eventos de extinción, tanto de otras especies como de nosotros mismos.

Esta curva muestra, a través de los registros fósiles, que la biodiversidad salvaguarda la vida de eventos de extinción masivos. Por esta razón, necesitamos prestar atención a las señales de alarma de la historia, toda vez que hemos inclinado la balanza hacia los eventos de extinción, tanto de otras especies como de nosotros mismos. De hecho, bien podríamos estar actualmente en el sexto evento de extinción causado por los seres humanos (véase el excelente trabajo de Elizabeth Kolbert aquí) ya que el cambio climático, la pérdida de hábitat y la contaminación son también los principales catalizadores de la pérdida de una gran cantidad de especies a un ritmo alarmante. Sin embargo, contamos con la astucia y la oportunidad de forjar un futuro para nuestro planeta modificando positivamente nuestra conducta y cultura para así prolongar el Antropoceno en los horizontes de la Tierra.

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Extinción del Ordovícico-Silúrico

Hace 440 millones de años

Este evento fue el segundo más grave.

Durante este evento de extinción, que duró millones de años, murieron más del 85% de las especies. Las especies más afectadas fueron pequeños organismos marinos, principalmente trilobites. Se piensa que entre las causas de la extinción se econtraba el enfriamiento del clima, que llevó a la glaciación y al descenso del nivel del mar. Posteriormente, el aumento de la temperatura derritió los glaciares, lo que a su vez incrementó el nivel del mar y, posiblemente, modificó la química oceánica. Debido a estos drásticos cambios en el ambiente y el clima que ocurrieron en un corto tiempo geológico, muchas especies fueron condenadas a la extinción.

Extinción del Devónico

Hace 365 millones de años

Este evento ocupa el quinto lugar en severidad.

En este evento de extinción murieron el 75% de las especies y, probablemente, duró millones de años. A diferencia del evento Ordovícico-Silúrico, la extinción Devoniana comprendió una serie de cinco eventos consecutivos. Las especies más afectadas fueron los arrecifes de corales, los peces con mandíbula y los tiburones. Aunque se cree que la causa se debió al cambio climático, la variación en el nivel del mar y el florecimiento de árboles en los continentes, no hay una sola causa que una a los cinco eventos. La aparición y el próspero desarrollo de los árboles fue la primera señal de que la vida en la tierra había llegado para quedarse.

Animales marinos devonianos con primeros árboles en el fondo

Animales marinos devonianos con primeros árboles en el fondo;

Richard Bizley

Inmersión Profunda: La Serie de Eventos Extinciónes de Devónico

Evento del Bajo Zlichov

Hace 408 millones de año

La mayoría de los invertebrados marinos se extinguieron y apareció un tipo de cefalópodos en espiral, relacionados con la aparición del pulpo.

Evento Tagánico

Hace 382 millones de año

Este evento está asociado con la extinción de corales, braquiópodos similares a almejas y cefalópodos en espiral.

Evento Kellwasser

Hace 376 millones de año

Durante este evento de extinción, la mayoría de los corales y varios grupos de trilobites desaparecieron de la tierra.

Evento Hangenberg

Hace 359 millones de años

Muchas especies de peces se extinguieron durante este evento. Solo los tiburones más pequeños prevalecieron.

Extinción del Pérmico-Triásico

Hace 250 millones de años

"La Gran Extinción" fue el evento más grave.

Durante este evento de extinción, que durá varios millones de años, el 96% de las especies desapareció. Toda la vida se originó a partir de este cuello de botella del 4% de especies. Este evento también fue uno de extinción sucesiva que ocurrió a lo largo de millones de años. Los animales marinos fueron particularmente afectados y los insectos sufrieron su única extinción masiva. Se cree que las causas de la “Gran Extinción” fueron erupciones volcánicas, grandes emisiones de metano, descenso en los niveles de oxígeno y cambios en el nivel del mar.

Extinción del Triásioa-Jurásico

Hace 200 millones de años

Este evento fue el cuarto más severo.

Durante este evento, el 76% de las especies murieron y el evento duró millones de años. Desaparecieron grandes anfibios, reptiles marinos y otras especies vertebradas. La extinción de estas especies permitió que los dinosaurios se adaptaran y posteriormente prosperaran, demostrando cómo la vida y la muerte trabajan juntas para propiciar cambios en el ambiente de la Tierra. Las posibles causas son las mismas de siempre: cambio climático, aumento en el nivel del mar, cambios atmosféricos y posibles colisiones de asteroides.

Extinción del Cretácico-Paleógeno

Hace 66 millones de años

Este evento fue el tercero más severo.

Probablemente sea el más conocido porque este repentino evento de extinción condujo a la desaparición de los dinosaurios. Además de las tortugas, las serpientes y los cocodrilos, comenzaron a prosperar los mamíferos convirtiéndose en los animales de amplia distribución que tenemos hoy en día. La teoría predominante es que el impacto de un asteroide gigante causó esta extinción. Además, el impacto provocó una gran cantidad de incendios forestales y enormes tsunamis que produjeron una mayor pérdida de vida y destrucción. Otra teoría es que un gran derrame de lava y una importante fuga de gases de efecto invernadero provocada por las erupciones volcánicas, causó que los dinosaurios se redujeran, de enormes bestias a solo huesos.

III

Conclusión

Descubre lenguas en los árboles, libros en los arroyos, sermones en las piedras, y el bien en todas las cosas. No lo cambiaría.

William Shakespeare; Como Gustéis

Estos eventos de extinción muestran una cruda y seria realidad: el planeta sigue girando pero el número de especies se reduce. A diferencia de las grandes especies del pasado, somos los únicos capaces de extender la era de los humanos, el Antropoceno, hacia un futuro promisorio. Sin embargo, debemos lograr lo que incluso las más majestuosas de las criaturas no pudieron hacer, al tiempo que superamos los eventos históricos del cambio climático, la acidificación de los océanos y el aumento de los niveles del mar. Actualmente, en el mejor de los casos, estamos ignorando estas marcas indelebles de la desaparición de las especies. En el peor de los casos, estamos negando esta situación por completo.

Sin duda, tenemos la oportunidad y los medios para crear el futuro que queremos, aprendiendo de estos fantasmas de la historia. Sin embargo, los retos más grandes exigen que tomemos las más grandes de las medidas: adoptar fuentes de energía limpias, desarrollar infraestructura sustentable y financiar la conservación del medio ambiente.  A través de estas metas colectivas, aseguraremos el futuro de nuestra especie en el Antropoceno. Está en nosotros determinar si vamos a continuar nuestro camino hacia el horizonte del futuro de nuestro plantea o si vamos a retroceder en la historia de éste.

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