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El Cambio Climático

Plagas o contaminantes: el peligroso aspecto negativo de los pesticidas

by Mia Costello
December 16, 2019

Los pesticidas son peligrosos para el consumo humano. ¿Son necesarios?

I

Introducción

Todo nuestro sistema económico se precia de su eficiencia. Hemos aprendido a controlar la producción en masa y, al mismo tiempo, reducir los costos de producción. Sin embargo, no hemos aprendido a prosperar económicamente y, al mismo tiempo, promover el bienestar de nuestra Tierra y la naturaleza, ya que continuamos ensuciando y contaminando. Como los pesticidas son parte integral del sistema de agricultura industrializada, estos también son parte integral de la contaminación resultante.

Existe una larga historia del uso de pesticidas por los seres humanos. Los sumerios los utilizaron por primera vez hace unos 4,500 años. Usaron azufre en sus fertilizantes para prevenir la infestación de insectos en sus tierras de cultivo. No fue sino hasta la década de los cuarenta que los pesticidas artificiales comenzaron a llamar la atención tanto de los científicos como de los agricultores. Rápidamente se dieron cuenta de la rentabilidad y la capacidad de los pesticidas sintéticos de proteger los cultivos, y comenzaron a introducirlos a la industria sin considerar las desventajas de estos químicos.

Señal de advertencia de pesticidas; Getty Images

Señal de advertencia de pesticidas;

Getty Images

la salud. Entre estos, se incluyen problemas respiratorios, irritación de los ojos y de la piel, convulsiones e incluso la muerte. Si no cambiamos las políticas agrícolas, continuaremos sufriendo las consecuencias negativas para la salud que causan los pesticidas y no habrá incentivos para que los agricultores cambien sus prácticas y se arriesguen, así a perder ganancias.

Un agricultor rocía sus cultivos con un pesticida líquido; Getty Images

Un agricultor rocía sus cultivos con un pesticida líquido;

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II

Impactos de los Pesticidas: Contaminación del Agua

Comúnmente, los seres humanos se exponen a los pesticidas a través del agua potable contaminada. Esto puede ocurrir a través de la contaminación de las aguas superficiales y subterráneas debido a las prácticas peligrosas que utiliza la industria de la agricultura comercial. Debido a que casi la mitad de la población de los Estados Unidos depende del agua subterránea como su principal fuente de agua potable, la reducción de la contaminación del agua por pesticidas es fundamental para mantenerla limpia y apta para el consumo humano.

Para empeorar las cosas, es muy difícil eliminar el pesticida del agua subterránea una vez que se ha contaminado, por lo que la prevención es esencial. Hacer cambios en la cantidad y el tipo de pesticidas utilizados, así como en cómo y cuándo se aplican, pueden proporcionar las salvaguardias necesarias para reducir la contaminación del agua subterránea en el futuro.

Haciendo pruebas de contaminación por pesticidas en una corriente de agua local; Getty Images

Haciendo pruebas de contaminación por pesticidas en una corriente de agua local;

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III

Pérdida de la Biodiversidad

Las abejas son indispensables para nuestro ecosistema, pero están desapareciendo en parte debido al uso de pesticidas; Unsplash

Las abejas son indispensables para nuestro ecosistema, pero están desapareciendo en parte debido al uso de pesticidas;

Unsplash

El uso de pesticidas afecta a una gran diversidad de especies de todas las formas y tamaños. De hecho, cerca de la mitad de la pérdida en la riqueza de especies en Europa se atribuye a los pesticidas. Específicamente, para las aves, la ingestión de pesticidas perjudica su capacidad de cantar, lo que, a su vez, afecta su capacidad de aparearse y posteriormente reproducir. Los bajos niveles de reproducción entre las especies pueden conducir a su extinción. Las abejas lo tienen aún peor, ya que incluso el consumo más pequeño de pesticidas es mortal.

Los neonicotinoides, que un tipo específico de pesticida sigue siendo muy popular en el mercado agrícola debido a su efectividad. Aun una exposición a niveles extremadamente bajos de neonicotinoides, el sistema inmunológico, la comunicación social y el modelo de desarrollo de las abejas sufre un debilitamiento. De hecho, "las abejas son responsables de uno de cada tres bocados de comida". A pesar de que las abejas son vitales para la producción de alimentos, seguimos permitiendo el uso extensivo de pesticidas, lo que dificulta la capacidad de prosperar de nuestras preciadas abejas. Es verdaderamente increíble.

IV

Contaminación del Aire

Cerca del 35 por ciento de los cultivos se pierden por las invasiones de plagas, de ahí la popularidad y el uso extensivo de pesticidas. Los pesticidas no solo afectan al área próxima en la que se emplean, sino que su capacidad de desplazarse representa un riesgo para la calidad de nuestro aire. El viento y la evaporación llevan a los pesticidas lejos de los cultivos en los que se habían aplicado y el aire los transporta, provocando contaminación atmosférica importante. Los meses más cálidos del verano, generalmente, significan niveles más altos de humedad y temperaturas más cálidas, lo que permite que los pesticidas se desplacen distancias más largas.

Fumigación de un cultivo de maíz; Getty Images

Fumigación de un cultivo de maíz;

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V

Impactos de los pesticidas en la salud humana

Los agricultores usan pesticidas para proteger sus plantas de hierbas y plagas dañinas que invaden sus cultivos. Si los agricultores desean maximizar su producción sin utilizar más tierra, dependen de los pesticidas, lo cual resulta en una exposición mucho mayor que el individuo promedio. Muchos cuestionan el uso de pesticidas por temor a su salud. La ingestión de los residuos químicos de los pesticidas que quedan en las plantas puede tener graves efectos sobre la salud.

Sin embargo, la exposición continua puede conducir a enfermedades crónicas como el asma y la enfermedad de Parkinson. ¿Qué cantidad de nuestros productos agrícolas contiene residuos de pesticidas? Es sorprendente que 70 por ciento de algunas de nuestras frutas y verduras favoritas contenga aun más pesticidas que el promedio. Específicamente, se sabe que las fresas, las espinacas y la col contienen la mayor cantidad de residuos. Por otro lado, tal vez desee optar por alimentos más seguros, como los aguacates, el maíz dulce y las piñas, ya que la cáscara protege la pulpa que consumimos.

Trabajador vestido para evitar la contaminación por pesticidas del maíz; Getty Images

Trabajador vestido para evitar la contaminación por pesticidas del maíz;

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Los agricultores corren el mayor riesgo de intoxicación por pesticidas debido a su proximidad a los productos químicos de los pesticidas. Los pesticidas son particularmente dañinos para las mujeres embarazadas y las madres lactantes porque los pesticidas pueden viajar a través de la placenta y la leche materna, lo que finalmente perjudica al bebé. Los sistemas de riego defectuosos también son culpables de la contaminación del agua subterránea y la filtración por pesticidas. Es decir, los sistemas de riego que fuerzan el flujo de agua en áreas donde el suelo es débil empujan el agua más profundamente bajo las raíces de los cultivos, lo que facilita la filtración de los pesticidas a las aguas subterráneas.

VI

Soluciones para la contaminación por plaguicidas

Manejo Integrado de Plagas (MIP)

El MIP enfatiza la importancia de múltiples técnicas agrícolas para minimizar la necesidad de pesticidas. Si bien podemos apresurarnos a llamar a cualquier insecto que se encuentre en nuestro entorno una plaga molesta, solo alrededor del 1 por ciento de la población de insectos está clasificada como plaga. Nuestra generalización de especies calificadas como plagas conduce al uso innecesario y excesivo de pesticidas para matar insectos que son realmente importantes para nuestra cadena alimenticia.

Además, el MIP fomenta el uso de varios jabones y aceites como sustitutos de los pesticidas, señalando que son más naturales y menos dañinos para los insectos, pero que resultan efectivos para librarse de las plagas. Los productos recomendados generalmente están hechos a base de alimentos y no contienen ingredientes tóxicos y están dirigidos específicamente a las plagas. También existen productos hechos completamente a base de plantas que ayudan a proteger los cultivos, al tiempo que reducen los impactos ambientales por el uso de productos químicos.

VII

Conclusión

Por supuesto, la eficiencia es valiosa, pero ¿a qué costo? El sistema agrícola actual se esfuerza en obtener el máximo rendimiento a expensas de nuestra salud, la calidad de nuestros productos y la presencia de especies indispensables. Sin embargo, aun hay esperanza, ya que la educación del consumidor, las nuevas tecnologías y las técnicas agrícolas innovadoras pueden ayudar a reducir los efectos dañinos que el uso generalizado de pesticidas tiene en la salud humana.

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